16 сентября в Атлантическом океане сформировался тропический циклон 5-й категории «Мария», который прошелся разрушительным вихрем по Доминике и Гваделупе, а 20 сентября достиг территории Пуэрто-Рико. В результате стихии погибли более 50 человек. За 4 дня на острове погибло более 30 человек, повреждены линии электропередач, и почти все население осталось без электричества, связи, транспортного сообщения и доступа к чистой питьевой воде. Все резервные мощности используются для поддержания работы больниц, топливный дефицит усиливается, и страна все глубже погружается в кризис после урагана.

После стихийного бедствия прошел уже месяц, а 83 процента жителей Пуэрто-Рико до сих пор лишены возможности воспользоваться мобильной связью. Для скорейшего решения проблемы в масштабах целого государства нужны были срочные меры и инновационный подход, поэтому свои усилия для помощи почти 3 миллионам пуэрториканцев объединили FCC (Федеральная комиссия по связи США), телекоммуникационная корпорации AT&T и холдинг Alphabet. Их цель – наладить использование в стране интернет-стратостатов Project Loon.

Project Loon

Развитие этого проекта исследовательской лаборатории Google X началось в 2011 году, а представили публике его и только спустя два года. Концепция Project Loop в чем-то схожа с идеей использования Facebook Aquila, только для налаживания связи и обеспечения доступа в интернет используются не дроны, а высотные аэростаты, работающие на солнечной энергии. При помощи воздушных шаров такая коммуникационная сеть развертывается на огромных площадях: Сигналы с одного стратостата могут покрывать территорию площадью 40 тысяч квадратных метров.

Картинки по запросу project loon

Система, безусловно, экспериментальная, но в чрезвычайных ситуациях тестировать и отлаживать технологию приходится в полевых экстремальных условиях: например, в мае этого года стратостаты Project Loop были запущены в Перу, чтобы помочь восстановить связь в пострадавших от наводнения районах страны. Благодаря поддержке испанской телекоммуникационной компании Telefonica воздушные ретранслировали сигналы оператора и обеспечивали связь с наземными шлюзами провайдеров O3B networks, Level 3, а также Ecologistica Peru – все эти компании также приняли участие в проекте. В результате проведенных работ связь LTE не просто вернулась в затронутые наводнение районы, но и появилась в тех регионах, где ее не было до бедствия.

Официальный запуск в Пуэрто-Рико

Для того, чтобы повторить перуанский успех в Пуэрто-Рико, Alphabet тоже нужно было заручиться поддержкой телекоммуникационных провайдеров. Для запуска Project Loop лаборатория Google X получила разрешение на использование частот восьми операторов связи, обладающих лицензией в Пуэрто-Рико, в течение ближайших шести месяцев. 23 октября, сразу после одобрения комиссией FCC заявки на запуск аэростатов, Alphabet объявила о партнерстве с AT&T в рамках проекта восстановления связи на острове.

Для развертывания программы помощи Alphabet придется заново организовывать станции для запуска стратостатов: год назад здесь проводились испытания Project Loop, но пусковую площадку успели закрыть. Всего планируется запустить около 30 шаров, которые помогут создать LTE-сеть и наладить сообщение в регионе.

В настоящий момент Project Loon совместо с AT&T поддерживают интернет-соединение и базовые возможности связи, такие как отправка текстовых сообщений и поиск информации в сети, для телефонов с поддержкой LTE. Для развертывания сети стратостатов были использованы алгоритмы машинного обучения, но положение шаров все время приходится корректировать из-за постоянно меняющихся ветров. Комментируя успехи проекта, его руководитель, Алистер Вестгарт, особо отметил, что Project Loon – все еще экспериментальная технология, поэтому компания не берется давать прогнозы касательно того, как долго проработает налаженная сеть. В то же время Вестгард пообещал, что в Alphabet намерены поддерживать сеть «в регионах, где она особенно нужна, столько, сколько потребуется».

По данным USA Today, помощь пострадавшим оказывают и другие крупные компании: Tesla поставляет островитянам аккумуляторы и солнечные батареи, а телекоммуникационные провайдеры AT&T и T-Mobile организовали в Пуэрто-Рико  передвижные пункты связи. К сожалению, ситуация на острове до сих пор критичная: почти 80% Пуэрто-Рико до сих пор остаются без электричества,  а значит, потребность в Project Loon сохранится еще на долгие месяцы. Будем надеяться, что экспериментальный проект сможет обеспечить остров связью в долгосрочной перспективе, и все пострадавшие смогут хотя бы поддерживать связь со своими родными и близкими.