Многие помнят те ещё не совсем далёкие времена, когда Astell & Kern называлась iRiver с возвышающейся над остальными буквой R. В конце нулевых я сам был обладателем проигрывателя E150: эпоха Hi-Fi ещё не наступила, но «айриверы» уже тогда выделялись на фоне конкурентов. Они были большими, увесистыми, металлическими, поддерживали кучу форматов — словом, были серьёзными устройствами с большими амбициями. Амбиции эти не просто оправдались, а привели к появлению нового суббренда, которому суждено было стать абсолютным лидером на рынке Hi-Fi портатива. Сегодня слова «Astell & Kern» прочно ассоциируются с идеальным музыкальным плеером, а у некоторых аудиофилов уже одно название вызывает благоговение.

Давайте посмотрим, как происходило становление Astell&Kern и что компания представляет собой сейчас.

Samsung - ReignCom = iRiver

Всё началось в конце прошлого века, в 1999 году, в компании Samsung. Вернее, уже за её пределами, поскольку семеро инженеров под предводительством Дюк-Юн Янга покинули родную корпорацию, чтобы создать собственную компанию – ReignCom.

Как вы помните, начало нулевых обозначилось ростом популярности цифровых носителей и, как следствие, музыкального формата mp3. ReignCom оседлала эту волну и дебютировала с любопытным – и оказавшимся крайне востребованным – CD-плеером iMP-100, воспроизводившим сжатые файлы. Устройство разбирали как пирожки, а потому в том же году был разработан улучшенный плеер iMP-250 под новым брендом iRiver.

Всё шло отлично, пока нежданно-негаданно Apple не выпустила iPod, не только меняющий правила игры на рынке портативных проигрывателей, но и мигом отхвативший огромный кусок этого рынка. В iRiver тут же отреагировали на вызов, и в 2002 году вышли первые плееры компании на основе флеш-накопителей.

Последующие годы ReignCom чего только не делала, чтобы вернуть прежнюю популярность: увеличила ёмкость флеш-плееров до 1 Гб, выпустила хард-драйв проигрыватель, основала штаб-квартиру в США и даже прибегла к помощи порнозвезды Дженны Джеймсон для рекламы своей продукции. В родной Корее на iRiver приходилось более половины всего рынка портативного аудио, и одно время плеер даже рекламировался как символ патриотизма корейцев.

Реклама iriver тех лет – очевидный намёк

Увы, в США дела обстояли по-другому. Apple по-прежнему лидировали с большим отрывом, и даже плеер iRiver U10 с сенсорным экраном, вышедший в 2005 году, не изменил ситуацию. Ну а появление в 2007 году первого iPhone и последующий рост популярности смартфонов и вовсе привели к тому, что в 2008 году большая часть акций компании была продана корейским акционерам из Vogo Fund. В ReignCom тем временем сосредоточились на портативных устройствах для игровой индустрии.

Казалось бы, дела плохи, будущее туманно… Однако, как выяснилось позже, именно загнанному в угол iriver (теперь уже с прописной «r») было суждено изменить рынок портативного аудио. Владельцы компании поняли, что вместо попыток соперничать с iPod и смартфонами нужно занять другую нишу, а если ниши нет — создать её. В последние годы перед ребрендингом плееры iRiver начали приобретать черты, впоследствии ставшие нормой для Hi-Fi проигрывателей: металлические увесистые корпуса, строгий угловатый дизайн и, разумеется, поддержку lossless-форматов.

По сути, это уже были те самые плееры, которые сегодня так любят аудиофилы, но для маркетингового продвижения необходим был последний штрих.

Рождение звезды

«Astell» в переводе с латинского значит «звезда», а немецкое слово «kern» означает центр. Первый плеер Astell & Kern AK100, представленный на CES 2013, сразу оказался в центре внимания: помимо поддержки форматов Ape и Flac, устройство воспроизводило аудиопоток в качестве 24 бит/192 кГц благодаря ЦАПу Wolfson WM8740. Плеер был оснащён оптическим аудиовыходом, и его можно было использовать в качестве внешнего звукового интерфейса. Куда iPod тягаться с таким?

AK100 на CES 2013

Плеер тут же покорил сердца меломанов и стимулировал появление аналогичных решений от других производителей, таких как Cowon и главного нынешнего конкурента компании — FiiO.

Astell & Kern решила не затягивать с выпуском усовершенствованного устройства и уже на следующем фестивале CES представила свой AK240. Основные нововведения состояли в следующем: плеер поддерживал подключение по Wi-Fi, чистый Linux был заменён на Android, но главное — теперь на каждый аудиоканал приходилось по отдельному ЦАПу! Незадолго до этого Wolfson была приобретена компанией Cirrus Logic, чьи новые чипы «4398» Astell&Kern и использовала в AK240. Надо ли говорить, что плеер был встречен ещё теплее предшественника?

Ограниченное издание плеера «Blue Note»

В том же году Astell & Kern на волне успеха и вдохновения решила не ограничиваться плеерами и представила целый ворох Hi-Fi устройств: ламповый усилитель, цилиндрические домашние колонки и арматурные наушники AKR02. Последние имели такой успех, что в том же году компания выпустила новую версию наушников в соавторстве с культовым аудиоинженером Джерри Харви – создателем первых арматурных мониторов, вышедших под брендом Westone. Истории Westone и роли Джерри Харви в её становлении мы даже посвятили целую статью.

В дальнейшем (немного забежим вперёд) в Astell & Kern столь же тщательно выбирали партнёров: в январе 2015 года вышла аудиосистема AK T1, созданная совместно с именитой Beyerdynamic. Но главной продукцией по-прежнему оставались Hi-Fi плееры, в производстве которых Astell & Kern осталась лидером по сей день.

В апреле 2015 года состоялся релиз плеера, сделавшего компанию ещё известнее. Это был бюджетный AK JR, где JR значит Junior (младший). Несмотря на детское название (плеер рекламировал популярный в Корее бойз-бэнд Super Junior) этот проигрыватель стоимостью 500 долларов имел на борту ЦАП Wolfson WM8740, с которого началась «карьера» Astell&Kern. По сравнению с дебютным устройством в Junior уровень выходного сигнала был увеличен на 14%. Доступный Hi-Fi проигрыватель тут же стали сметать с полок магазинов, а сам плеер получил ряд престижных наград.

Через два месяца компания анонсировала противоположность AK JR — премиальный, дорогой и очень мощный плеер AK380. Этот монстр имел двойные ЦАПы AKM AK4490 — по одному на каждый канал, эквалайзер с чувствительностью 0,1 дБ, а также поддерживал DSD и кодировал музыку на уровне 32 бит/384 кГц! Проигрыватель стал самым мощным и продвинутым плеером на рынке.

Затем компания немного притормозила и выпустила три модели плееров попроще: AK320 с теми же ЦАПами, что и флагман, но с кодировкой звука в 24 бит/192 кГц, младшую модель 300 серии AK300 с ЦАПом в одном экземпляре и AK70, заменивший культовый AK Jr. Несмотря на «бюджетность», AK70 также поддерживал DSD и стал первым плеером с USB-аудиовыходом. Проигрыватель обладал и дизайнерской изюминкой — цветом корпуса светлой мяты, который изрядно выделялся на фоне металлических оттенков предшественников.

Astell&Kern сегодня

Плееры Astell&Kern на сегодняшний день являются эталоном портативных Hi-Fi проигрывателей. Несмотря на присутствие на рынке сильных конкурентов, никто так и не сумел потеснить корейскую компанию на Олимпе.

Более того, Astell&Kern — полноправный законодатель мод в своём сегменте. Корпуса из алюминия и нержавеющей стали, футуристичный дизайн моделей, который регулярно отмечают на iF Design Award — всё это в той или иной мере перенимают другими производителями. Но самое главное – каждое поколение плееров A&K задаёт новую планку в техническом и функциональном отношении. Именно Astel & Kern первыми оснастили свои устройства двумя ЦАПами, оборудовали их оптическими портами и обеспечили плеерам поддержку DSD-формата.

Текущий ассортимент A&K, помимо описанных устройств, представлен несколькими плеерами, самым популярным из которых является AK 70 второго поколения. Гаджет оснащен двумя ЦАПами Cirrus Logic CS4398, кодирует звук на уровне 24 бит/192 кГц и воспроизводит DSD, конвертируя его в формат PCM. Стоит плеер 49 990 руб.

Ещё одной интересной новинкой является плеер Kann — первый проигрыватель компании с 4-уровневой регулировкой выходного сигнала; до его появления выбор уровня сигнала для пользователя был невозможен. Вероятно, плеер назван в честь японской певицы Каны Ханазавы, которая рекламировала выпуск второй версии плеера AK100. Стоит A&K Kann 69 990 руб.

Компания продолжает сотрудничать с Джерри Харви. В 2016 году в соавторстве с легендарным инженером вышла линейка арматурных наушников «Sirens», модели которой названы в честь женщин, вдохновлявших культовых музыкантов: среди них восьмидрайверные Angie II, шестидрайверные Rosie II и двенадцатидрайверные Roxanne II.

Уже ставшее за столько лет традиционным сотрудничество Astell&Kern c Beyerdynamic вылилось в разработку новых полноразмерных наушниках AKT1p. Полуоткрытое акустическое исполнение, кожаные амбушюры, сопротивление 32 Ом и частотный диапазон 5 - 50 000 Гц — вот неполный набор достоинств этой модели. Цена устройства — 76 690 руб.

Большинство продуктов Astell&Kern стоит немалых денег, но недавно компания (наконец-то!) перестала игнорировать и бюджетный сегмент. Совместно с американской компанией Final Audio Design корейцы выпустили внутриканальные наушники ICP-AT1000 — на сей раз с динамическими излучателями. Драйвера этой модели имеют диаметр 8,5 мм, а в конструкции используется интересная технология сбалансированного движения воздуха. Стоимость модели — всего 1 990 руб.

Эра Hi-Fi

Как показывает наш опыт (и популярность Hi-Fi устройств по миру), всё больше людей привыкают к качественному звуку, и потребности аудитории растут. Уже прошли те времена, когда приемлем был музыкальный файл в формате mp3 с битрейтом 128 кб/с. Всё больше производителей смартфонов и прочей техники дополняют комплектацию наушниками среднего качества вместо мыльниц, которые мы находили в коробках ещё несколько лет назад. Некоторые телефоны даже стали оснащать ЦАПами, названия которых не стыдно произнести. И разумеется, от портативных источников звука мы теперь ждём не менее впечатляющих возможностей.

Пусть не за всё, но за многое из этого стоит сказать спасибо компании Astell&Kern, которая в трудную для себя минуту нашла выход из ситуации: созидание вместо соперничества. Рынок Hi-Fi плееров растёт, и для тех, кто не может позволить себе проигрыватели A&K, уже есть достойные бюджетные альтернативы.

На этой позитивной ноте мы закачиваем статью, а вы помните, что главное в этой истории — музыка! И не забывайте: в нашей e-mail рассылке – лучшие скидки и подборки, а в Telegram-канале — наши самые интересные материалы и новости из мира технологий! До встречи там.